Bliżej kolejnego celu sondy New Horizons

Wydaje się, że całkiem niedawno sonda NASA New Horizons przesłała nam na Ziemię najdokładniejsze w historii lotów kosmicznych zdjęcia Plutona. Teraz jednak znalazła się ona na najlepszej drodze do swego następnego „przystanku”- w dniu 3 kwietnia tego roku ustanowiła kolejny kamień milowy. Co to dokładnie oznacza? Sonda pokonała już 782,45 milionów kilometrów od Plutona, czyli dokładnie połowę drogi pomiędzy Plutonem a obiektami Pasa Kuipera.

Kolejnym celem misji jest znany obiekt Pasa Kuipera: 2014 MU69. Sonda dotrze do niego około 1 stycznia 2019 roku, ustanawiającym tym samym nowy rekord dla najdalszego kiedykolwiek zbadanego przez pojazd będący wytworem rąk ludzkich obiektu.

MU69 to klasyczny obiekt Pasa Kuipera – ma niewielki stopień ekscentryczności i nie jest w żadnym rezonansie orbitalnym z Neptunem. Został odkryty przy pomocy Kosmicznego Teleskopu Hubble'a w 2014. Jako cel misji New Horizons wybrano go w roku 2015. Jednym z powodów było to, że nawet przez Teleskop Hubble'a trudno jest dostrzec jakiekolwiek cechy jego powierzchni. Ocenia się obecnie, że ciało ma nieco mniej niż 45 kilometrów średnicy.

Według jednego z naukowców pracujących w projekcie New Horizons, Hala Weavera z APL (Maryland), bliski przelot w pobliżu tego obiektu będzie bardzo znaczący dla astronomii. Jednak sonda ma za zadanie również bardziej ogólne zbadanie całego Pasa Kuipera, nie tylko samego MU69. Przedmiotem zainteresowania naukowców jest między innymi kilkadziesiąt innych obiektów tej klasy oraz dokładne pomiary środowiska Pasa Kuipera - w szczególności obecnego w nim pyłu i naładowanych elektrycznie cząstek.

Po ponad dwóch latach nieprzerwanego zbierania danych sonda za kilka dni zrobi sobie krótką przerwę w pracy. Zapadnie w ponad studniowy sen już 7 kwietnia.  Warto dodać, że jak dotychczas cała misja przebiega zgodnie z planem – znajdująca się w odległości 5,7 miliarda kilometrów od Ziemi sonda New Horizons pracuje bez zarzutu i jest już gotowa na kolejne „bliskie spotkanie”.


Czytaj więcej:



Źródło: astronomy.com

Zdjęcie: artystyczna wizja kolejnego celu misji New Horizons: obiektu Pasa Kuipera o nazwie 2014 MU69. Źródło: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker