Czy łazik Opportunity skontaktuje się z Ziemią?

Kończy się burza pyłowa na Marsie. Z Doliny Perserverance niestety nadal nie wyszedł sygnał od łazika Opportunity, z którym utracono łączność w czerwcu. Inżynierowie misji z Jet Propulsion Laboratory w Pasadenie mają nadzieję, że Słońce naładuje baterie pojazdu i ten skontaktuje się z Ziemią.

Ostatnią komunikację z łazikiem przeprowadzono 10 czerwca. Od tego czasu nie wiadomo, czy burza piaskowa nie zakończyła na dobre 15-letniej misji. Inżynierowie misji cały czas oceniają poziom zapylenia w okolicy przebywania łazika. Na bazie zdjęć z satelity MRO, można ocenić, że zapylenie jest już na tyle niskie, że panele słoneczne pojazdu powinny dostawać dostatecznej energii do naładowania akumulatorów.

Więcej o Marsie w książce "Planeta Mars", dostępnej w naszym sklepie internetowym

Inżynierowie NASA będą teraz przez 45 dni aktywnie nasłuchiwać na sygnały od łazika. Do łazika są regularnie wysyłane polecenia z ZIemi za pomocą sieci anten DSN (Deep Space Network). Jeżeli w połowie października z łazikiem nadal nie będzie kontaktu, zespół uzna, że pył blokujący promienie słoneczne i w konsekwencji powodujący wychłodzenie pojazdu spowodował poważną usterkę, z której łazikowi nie uda się już wyjść.

Jednak jeśli łazik nie odezwie się do nas w ciągu tych 45 dni, inżynierowie nadal będą biernie nasłuchiwać prób komunikacji łazika z Ziemią. Być może panele słoneczne odkurzą się na skutek wystąpienia lokalnych wirów pyłowych. Takie zjawisko zaobserwowano po raz pierwszy w 2004 roku. Niestety mało prawdopodobne, by za brak komunikacji do tej pory odpowiadał tylko marsjański pył na ogniwach fotowoltaicznych.


Wiry pyłowe zaobserwowane na Marsie przez łazik Opportunity. Zjawisko atmosferyczne było kilka razy odpowiedzialne za tzw. "clearing event", który oczyszczał panele słoneczne łazików Spirit i Opportunity. Źródło: NASA/JPL.

Miejmy nadzieję, że łazik w końcu odezwie się cały i zdrowy. Nawet jeśli w najbliższym czasie osiągniemy z nim łączność, to nie mamy jednak gwarancji, że ostatnie burze marsjańskie nie dokonały uszkodzeń uniemożliwiających lub ograniczających jego dalszą pracę.

Przeczytaj też: Najnowszy numer Uranii o Marsie

Pamiętajmy też, że Opportunity jest już dawno “po gwarancji”. Jego działanie planowano na 90 dni, a łazik pracuje i dostarcza danych już 60 razy dłużej.

Źródło: NASA

Więcej informacji:

Na zdjęciu: Widok spoza Krateru Endeavour, który łazik Opportunity badał w 2017 roku. Źródło: NASA/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State University.