Cyfrowa wersja Uranii

ESO będzie dalej szukać planet w systemie Alfa Centauri

Europejskie Obserwatorium Południowe (ESO) ogłosiło, iż będzie dalej szukać planet pozasłonecznych w sąsiednim systemie Alfa Centauri. Dzięki umowie z Breakthrough Initiatives sfinansowana zostanie modernizacja jednego z instrumentów teleskopu VLT, co pozwoli na jeszcze lepsze poszukiwania egzoplanet.

Nowe poszukiwania mają zacząć się w 2019 roku. Breakthrough Initiatives sfinansuje znaczną część kosztów modernizacji instrumentu VISIR (VLT Imager and Spectrometer for mid-Infrared), zamontowanego na jednym z teleskopów VLT. VISIR służy do uzyskiwania obrazów i pomiarów spektroskopowych w podczerwieni. Jego ulepszona wersja ma lepiej korzystać z optyki adaptatywnej oraz stosować koronograf redukujący blask gwiazdy.

Przy okazji doświadczenia i rozwiązania techniczne opracowane przy modernizacji instrumentu posłużą następnie przy budowie instrumentu METIS dla Ekstremalnie Wielkiego Teleskopu Europejskiego (E-ELT). Teleskop E-ELT jest aktualnie budowany przez ESO, będzie mieć 39-metrów średnicy i kilkakrotnie przewyższy rozmiarami zwierciadła największe obecnie pracujące teleskopy optyczne. E-ELT ma zacząć obserwacje w 2024 roku. Przewiduje się, ze może być w stanie zbadać planety wielkości Marsa w układzie Alfa Centauri, jeśli takowe tam istnieją.

Alfa Centauri jest układem gwiazd położonym najbliżej względem Układu Słonecznego. W jego skład wchodzi Alfa Centauri A (inna nazwa, niedawno uznana za oficjalną, to Rigil Kentaurus) i Alfa Centauri B. Trzecim składnikiem jest Proxima Centauri. W roku 2012 ogłoszono odkrycie planet okrążającej Alfę Centauri A, ale późniejsze badania poddały w wątpliwość ten wynik. Natomiast całkiem niedawno, bo w 2016 roku, ogłoszono odkrycie planety typu ziemskiego, krążącej w ekosferze gwiazdy Proxima Centauri. Dało to nowy impuls poszukiwaniom planety w tym systemie.

Odnalezienie planet w sąsiednim układzie gwiazdowym to kluczowa kwestia dla projektu Breakthrough Initiatives. Inicjatywę tę ufundował w 2015 roku rosyjski miliarder Juri Milner. Celem Breakthrough Initiatives jest znalezienie życia poza Układem Słonecznym i wysłanie sondy kosmicznej. W ramach podprojektu Breakthrough Starshot, mającego budżet 100 milionów dolarów, ma być opracowana technologia umożliwiająca budowę sondy kosmicznej zdolnej poruszać się w prędkością 20 proc. prędkości światła. Taką sondę (lub większą ich liczbę) przyszłe pokolenie mogłoby wysłać w kierunku układu Alfa Centauri, aby przeleciały w jego pobliżu.

Więcej informacji:

Źródło: ESO

Na zdjęciu:
Teleskop VLT i fragment nieba z układem Alfa Centauri. Zaznaczono kontury gwiazdozbiorów. Źródło: Y. Beletsky (LCO)/ESO.