Prenumerata Uranii na rok 2017 - promocja

NASA wybrała obiekt w pasie Kuipera jako cel dla sondy New Horizons

Amerykańska agencja kosmiczna NASA wskazała wstępnie obiekt z pasa Kuipera jako kolejny cel, do którego dotrze sonda New Horizons. Sonda kosmiczna, która niedawno minęła Plutona, będzie mieć za zadanie przelot w pobliżu obiektu oznaczonego jako 2014 MU69.

Do tej pory na liście były dwa potencjalne ciała z pasa Kuipera, a teraz wskazano jedno z nich. Nie jest to jednak ostateczna decyzja. Wybór będzie jeszcze weryfikowany, a zespół misji New Horizons musi złożyć nowy wniosek o finansowanie takiego przedłużenia misji. Wniosek będzie składany w 2016 roku. Jeśli decyzja będzie pozytywna, sonda poleci właśnie do ciała 2014 MU69, nazwanego także w skrócie PT1, od Potential Target 1.

Jednak już teraz nastąpią przygotowania do takiego obrotu sprawy, bowiem odpowiednie manewry korygujące trajektorię sondy należy wykonać jeszcze w tym roku - później wymagałoby to zużycia zbyt wiele paliwa. Cztery manewry korekcyjne nastąpią pod koniec października i na początku listopada. Jeśli wszystko pójdzie dobrze, to sonda doleci do obiektu 2014 MU69 w dniu 1 stycznia 2019 roku.

Pas Kuipera jest odpowiednikiem  pasa planetoid znajdującego się pomiędzy orbitami Marsa i Jowisza, tylko znajduje się dużo dalej. Obiekty wchodzące w skład pasa Kuipera krążą po orbitach za orbitą Neptuna, ostatniej planety Układu Słonecznego. Odnalezienie odpowiedniego celu dla sondy nie było jednak sprawą prostą. Dopiero latem 2014 roku Kosmiczny Teleskop Hubble’a odkrył pięć obiektów znajdujących się w odpowiednich miejscach w Układzie Słonecznym, z których potem dwa wybrano jako pasujące do możliwości misji New Horizons. Teraz grupa ta została zawężona do jednego obiektu.

Naukowcy przypuszczają, że obiekt 2014 MU69 ma średnicę 45 kilometrów oraz masę odpowiadającą 1/10000 masy Plutona. Być może jest przykładem składników, z których powstały większe obiekty, takie jak Pluton.

Sonda New Horizons przeleciała 14 lipca 2015 r. koło Plutona, po raz pierwszy w historii.

Więcej informacji:

Źródło: NASA / New Horizons

Na ilustracji:
Artystyczna wizja spotkania sondy New Horizons z obiektem pasa Kuipera. Źródło: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Steve Gribben.