Przyszłość Księżyca pod znakiem kopalni

Kopalnie pozaziemskie już niedługo mogą przestać należeć do kręgu science fiction. Firma Moon Express z siedzibą na Florydzie ma zamiar jako pierwsza wysłać na Księżyc statek kosmiczny i przetransportować z powrotem na Ziemię próbki księżycowej ziemi i skał. Pierwsza z planowanych misji na Księżyc ma rozpocząć się już w 2020 roku.
 
W przeciwieństwie do rządowych misji kosmicznych na Księżyc przeprowadzonych przez Stany Zjednoczone, Związek Radziecki i Chiny, prywatne firmy mają bardziej komercyjne pobudki. “Księżycowe skały od razu staną się najcenniejszym i najrzadszym surowcem na Ziemi” – mówi dyrektor naczelny Moon Express Bob Richards. Firma planuje udostępnienie naukowcom części próbek do badań, podczas gdy reszta ma być wystawiona na sprzedaż.
 
Fakt, że Moon Express przygotowuje się do pierwszej w historii komercyjnej podróży na Księżyc, wcale nie oznacza, że nie ma konkurencji. Kilka ambitnych startupów również rozwija technologie potrzebne do wysłania misji wydobywczych na Księżyc i asteroidy. Głównymi siedzibami tych firm są Chiny i… Luxemburg.
 
Jakie konkretne surowce są na celowniku przyszłych zdobywców kosmosu? Księżyc obfituje w hel-3 – możliwe źródło paliwa w przyszłości. Niektórzy uważają, że mogłoby go wystarczyć na pokrycie zapotrzebowania energetycznego Ziemi na tysiące lat, o ile powstaną odpowiednie technologie pozwalające go wykorzystać. Kolejnymi łakomymi kąskami są asteroidy z platyny i innych metali szlachetnych, które orbitują wokół Słońca.
 
Jednak głównym celem misji wydobywczych nie jest ani hel-3 ani cenne metale szlachetne – jest nim woda. Według kosmicznych przedsiębiorców, woda będzie kluczowym towarem pozaziemskim dla rozwijającej się dalej w Układ Słoneczny ekonomii. Mimo powszechności występowania na Ziemi, w przestrzeni będzie ona cenniejsza niż złoto – zarówno jako woda pitna, jak i ze względu na możliwość uzyskania z niej powietrza. “Woda jest paliwem Układu Słonecznego” – mówi Richards. “Księżyc mógłby się stać stacją benzynową wśród gwiazd.”
 
Firma ma zaplanowane 3 misje na Księżyc na rok 2020, z których mają przywieźć na Ziemię niewielką próbkę skał z naszego naturalnego satelity. Moon Express ma również na celowniku próbę zdobycia Google Lunar XPrize – nagrody opiewającej na 20 milionów dolarów oferowanych przez firmę Google pierwszej prywatnej firmie, która wyśle na powierzchnię Księżyca łazik. Aby zdobyć nagrodę, łazik musi przebyć 500 metrów i przesłać na Ziemię zdjęcia wysokiej jakości.
 
W najbliższej przyszłości Moon Express skupi się na zapewnieniu relatywnie taniego transportu na powierzchnię Księżyca dla klientów prywatnych, rządowych oraz naukowców. Dążąc do tego celu, już w 2016 roku stała się pierwszą w historii prywatną firmą, która otrzymała zezwolenie od amerykańskiej Federalnej Administracji Lotnictwa (FAA - Federal Aviation Administration) na podróż poza orbitę ziemską oraz wylądowanie na Księżycu.
 

Źródło: portal Space.com
 
Więcej informacji:

Na zdjęciu: Krater Shackletona na Księżycu. Źródło: NASA.