Sonda New Horizons sfotografowała struktury na powierzchni Plutona

Sonda kosmiczna New Horizons dostarczyła zdjęć, na których  naukowcom udało się dostrzec struktury na powierzchni Plutona. Być może widać nawet czapę polarną. Sonda wysłana przez NASA przeleci w połowie lipca w pobliżu tej planety karłowatej.

Zdjęcia były wykonywane w okresie od początku do połowy kwietnia 2015 r. Sonda znajdowała się wtedy około 110 milionów kilometrów od Plutona. Uzyskane obrazy wyostrzono stosując specjalne techniki obróbki. Na przedstawionych przez NASA zdjęciach widać jasne i ciemne plamy na powierzchni Plutona. Naukowcy przypuszczają, że jasny obszar w okolicach jednego z biegunów może być czapa polarną.

Co więcej, na zdjęciach widać także Charona - największy księżyc Plutona. Pozostałych czterech księżyców nie widać, gdyż są zbyt małe i zbyt słabe, aby je uchwycić przy czasie zastosowanym ekspozycji (około jednej dziesiątej sekundy).

New Horizons będzie pierwszą w historii sondą kosmiczną, która przeleci w pobliżu Plutona. Wraz ze zbliżaniem się sondy jakość zdjęć będzie wzrastać i będziemy widzieć coraz więcej szczegółów na powierzchni planety. Najmniejsza odległość od powierzchni planety, na którą dotrze sonda, wyniesie 12500 kilometrów.

Pluton został odkryty w 1930 roku przez amerykańskiego astronoma Clyde’a Tombaugha. Przez wiele lat był uznawany za dziewiątą planetę Układu Słonecznego. Jednak w 2006 roku Międzynarodowa Unia Astronomiczna zdecydowała o pozbawieniu Plutona miana planety. Zdefiniowano wtedy nową kategorię obiektów w Układzie Słonecznym - planety karłowate, a Pluton stał się jednym z kilku obiektów tej klasy. Przyczyną takiej decyzji była chęć uporządkowania nazewnictwa obiektów w Układzie Słonecznym. Poza orbitą odkryto na przełomie XX i XXI wieku wiele ciał, w tym o rozmiarach zbliżonych do Plutona, a w mediach często pojawiały się sensacyjne doniesienia o odkryciu "dziesiątej planety". Obecnie naukowcy rozróżniają w Układzie Słonecznym osiem planet: od Merkurego do Neptuna.

Więcej informacji:

Źródło: NASA

Na zdjęciu:
Pluton i jego największy Księżyc (Charon) sfotografowane przez sondę New Horizons z odległości około 110 milionów kilometrów. Źródło: NASA/JHU-APL/SwRI.