Przejdź do treści

NASA utraciła kontakt z miniaturowymi sondami kosmicznymi MarCO

Testy paneli baterii słonecznych w sondzie MarCO

Mars Cube One (MarCO) to dwie miniaturowe sondy kosmiczne, które towarzyszyły lądowaniu misji InSight na powierzchni Marsa w listopadzie 2018 r. Służyły jako przekaźniki sygnałów. Dwa dni temu NASA poinformowała, że w ostatnich tygodniach utraciła z nimi kontakt.

Lądowanie sondy InSight na powierzchni Czerwonej Planety miało miejsce 26 listopada 2018 r. Proces ten był wspomagany przez dwa dodatkowe niewielkie satelity MarCO służące jako przekaźniki sygnału. Jeden z satelitów nazwano EVE, a drugi WALL-E. Imiona te pochodzą od postaci z filmów animowanych wytwórni Pixar.

Celem projektu MarCO było przetestowanie technologii. Sprawdzenie jakie są limity w miniaturyzacji przy misjach w głęboki kosmos - w przestrzeń międzyplanetarną. Generalnie MarCO rozmiarami odpowiadają małym satelitą z klasy CubeSat, czyli takim jak na przykład polskie studenckie satelity PW-Sat i PW-Sat 2.

Eksperyment powiódł się. Sondy za 18,5 miliona dolarów zadziałały tak jak oczekiwano. A to zaledwie ułamek kosztu normalnej, dużej misji planetarnej. Dodatkowo WALL-E przysłał fotografie Marsa, a EVE wykonał prosty eksperyment radiowy.

Natomiast wszystko wskazuje na to, iż zbliża się koniec projektu MarCO. NASA podała, iż ostatnia komunikacja WALL-E z Ziemia nastąpił 29 grudnia 2018 r. a EVE kilka dni później (4 stycznia 2019 r.).

Można obliczyć, że aktualnie sondy te powinny znajdować się 1,6 kilometrów i 3,2 miliona kilometrów od Marsa.

Nie wiadomo czemu sondy zamilkły, ale może być kilka powodów tej sytuacji. Na przykład problemy z kontrolą pozycji sond, które mogły zacząć poruszać się w taki sposób, że nie mogą odbierać ani wysyłać poleceń. Może być też problem z czujnikami jasności, od których zależy ustawienie sond w kierunku Słońca, aby naładować baterie. Trzecia możliwość to ich oddalanie się od Słońca. Są na orbicie okołosłonecznej, a im dalej tym trudniej wycelować anteną w Ziemię. Agencja kosmiczna NASA spróbuje ponownie skontaktować się z sondami MarCO, gdy zaczną się zbliżać latem.

Ponieważ eksperyment MarCO zakończył się sukcesem, NASA będzie chciała w kolejnych latach wysłać następne misje miniaturowych sond kosmicznych.

Więcej informacji:

 

Źródło: NASA