Jasne kropki na powierzchni Ceres to jednak sól

krater Occator na Ceres
Sonda Dawn znajduje się na orbicie wokół Ceres już od siedmiu miesięcy. Czy udało się już ustalić skład jasnych kropek? Okazuje się, że najprawdopodobniej są to olbrzymie pokłady soli.

W trakcie konferencji European Planetary Science Congress, 28 września 2015 roku główny naukowiec misji Dawn - dr Chris Russell stwierdził, że "uważamy, że są to olbrzymie pokłady soli i przynajmniej dla mnie oznacza to aktywność geologiczną na powierzchni."

Oczywiście chodzi o proces geologiczny, który odpowiedzialny jest za pojawienie się jasnych depozytów soli.

Russell powiedział: "Oczywiście żadna kometa czy planetoida nie przyniosła soli na Ceres. Muszą one w jakiś sposób przedostawać się na powierzchnię z wnętrza."

Powyższe stwierdzenia oparte są na pomiarach albedo jasnych kropek. Jeżeli składałyby się z wody pod postacią lodu, albedo byłoby znacznie wyższe. Tej możliwości jednak nie wyeliminowano na początku, bowiem jasność kropek i tak prześwietliła bardzo czułe instrumenty na pokładzie sondy. Po otrzymaniu prawidłowych danych dotyczących albedo, lód wodny został wyeliminowany jako potencjalne wytłumaczenie.

Jak dotąd jednak nie wiadomo jakie rodzaju sole tworzą owe jasne kropki.

"Nie ma łatwego sposobu określenia typu soli, ponieważ różne sole nie mają wyraźnych, charakterystycznych linii w swoim widmie. W celu odróżnienia poszczególnych soli opieramy się częściowo na wiedzy z zakresu geochemii."

Pod linkiem poniżej można obejrzeć prezentację dr. Russella dotyczącą jasnych kropek i innych odkryć sondy Dawn (fragment dotyczący krateru Occator rozpoczyna się w 14:43 minucie filmu):

https://www.youtube.com/embed/P1fYkFx5NjM

Jasna kropka na powierzchni planety karłowatej Ceres została po raz pierwszy dostrzeżona w grudniu 2003 roku na 267 zdjęciach wykonanych w trakcie 9-godzinnego obrotu Ceres. Gdy sonda Dawn zbliżyła się do Ceres na początku 2015 roku okazało się, że jasna kropka w rzeczywistości jest grupą jasnych obszarów zlokalizowanych w kraterze Occator o średnicy 100 km.

Dawn to pierwsza sonda, która weszła na orbitę wokół dwóch różnych ciał oraz pierwsza sonda znajdująca się na orbicie wokół planety karłowatej. Pierwszym celem sondy była planetoida Vesta, wokół której Dawn krążyła od lipca 2011 roku do września 2012 roku. Dwa i pół roku później sonda Dawn dotarła do Ceres gdzie pozostanie na orbicie przez główną fazę naukową misji i później.

Źródło: NASA/JPL-Caltech/ScienceAlert