Sonda Cassini jeszcze raz zbliży się do Enceladusa

Amerykańska sonda Cassini dokona po raz 22 zbliżenia do Enceladusa, lodowego księżyca Saturna, znanego m.in. z aktywności geologicznej (gejzerów). Minimalna odległość od powierzchni wyniesie 4999 km, a zbliżenie nastąpi 19 grudnia 2015 r.

W swoim komunikacie NASA wskazała, że będzie to ostatni tak bliski przelot obok Enceladusa. Badania są zaplanowane do końca misji Cassini, czyli do września 2017 roku, ale będą następowały już z dalszych odległości. Na przykład kolejny przelot będzie czterokrotnie dalszy niż obecny.

Celem zapowiadanego przelotu ma być zbadanie w jaki sposób ciepło z wnętrza Enceladusa przedostaje się przez warstwę lodu na zewnątrz. Czynnikiem sprzyjającym tym badaniom są aktualne zimowe  ciemności w okolicach bieguna południowego księżyca, dzięki czemu maleje problem z rozróżnieniem ciepła od promieniowania słonecznego z tym pochodzącym z wnętrza księżyca. Badanie procesu przenikania ciepła ma pomóc w zrozumieniu mechanizmu gejzerów występujących na powierzchni Enceladusa - strumieni gazu i lodowych cząstek wyrzucanych z powierzchni.

Badając zagadnienie gejzerów sonda Cassini przeleciała 28 października 2015 r. nad jedną z aktywnych tego typu erupcji. Nastąpiło to na wysokości 49 km nad powierzchnią. Jeszcze nie przedstawiono wyników analiz zebranych wtedy danych.



Więcej informacji:

Na ilustracji:
Artystyczna wizja przelotu sondy Cassini w pobliżu Enceladusa, jednego z księżyców Saturna. Źródło: NASA/JPL-CalTech.